As origens dos dinossauros – parte 2

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Num ecossistema em recuperação após a maior extinção em massa de sempre, no meio de uma biodiversidade cada vez mais rica, uma pequena linhagem de répteis começava a evoluir. Os ramos iniciais, os dinossauromorfos, já os conhecemos: pequenos e ágeis, uns bípedes e outros quadrúpedes; uns talvez mais adaptados a comer outros animais, outros seriam herbívoros, e que viveram durante o Triásico Médio e Superior, durante cerca de 30 milhões de anos (Ma). Quando desapareceram, os seus parentes mais próximos começavam a tomar conta do mundo, um grupo que começou lentamente, mas que eventualmente iria originar os vertebrados terrestres que possivelmente mais marcaram a história do nosso planeta: os dinossauros.

Um esquema simplificado das principais linhagens evolutivas dos dinossauros - Fonte: Thomas Holtz (http://www.geol.umd.edu/~tholtz/G104/lectures/104dinorise.html)

Como grupo biológico, os dinossauros são definidos como todos os descendentes do último antepassado partilhado pelos seus dois grandes ramos evolutivos, os Ornithischia e os Saurischia. Apesar de ser fácil definir este grupo desta forma, torna-se complicado ter a certeza como é que os primeiros dinossauros encaixam realmente nestas divisões – como são tão primitivos, e descenderam há pouco tempo desse antepassado universal dos dinossauros, as diferenças entre os membros iniciais destes grupos não estão ainda muito marcadas. Isto é evidente sobretudo nos dois principais grupos de saurísquios: Theropoda (dinossauros carnívoros e seus parentes) e Sauropodomorpha (dinossauros de pescoço comprido e seus antepassados).

Herrerasaurus ischigualastensis, um dos primeiros dinossauros de Ischigualasto - Fonte: Dmitry Bogdanov

Herrerasaurus ischigualastensis, um dos primeiros dinossauros de Ischigualasto - Fonte: Dmitry Bogdanov

O “berço” clássico dos dinossauros é na América do Sul – é de lá, da formação de Ischigualasto, que provém os fósseis mais antigos de dinossauros, datados do início do Triásico Superior (cerca de 228 Ma), a maioria na linhagem dos saurísquios: entre eles os terópodes predadores Herrerasaurus ischigualastensis e Staurikosaurus pricei e os sauropodomorfos Saturnalia tupiniquim e Panphagia protos, são alguns dos exemplos. A única excepção, o mais antigo ornitísquio, é Pisanosaurus mertii.

Mais dois saurísquios de Ischigualasto têm causado bastante debate. Um é o já bem conhecido Eoraptor lunensis, um pequeno dinossauro cujo aspecto físico faz parecer à vista que é o um dos primeiros dinossauros carnívoros. Na realidade, a sua classificação tem sido algo problemática, ora saltando entre uma posição na base dos terópodes ou como membro basal dos saurísquios, sem ser terópode ou sauropodomorfo. Em 2011 surgiu um novo capítulo a esta história: com a descrição de Eodromeus murphi, mais um terópode primitivo, Eoraptor passa a ser considerado um sauropodomorfo primitivo, um antecessor dos grandes dinossauros de pescoço comprido como Brachiosaurus ou Diplodocus. Esta interpretação não é, por enquanto, consensual, e só o tempo, mais espécimes e mais análises poderão resolver estes problemas.

A descrição em 2011 do terópode basal Eodromaeus murphi (aqui junto de um dos seus descobridores, Paul Sereno) obrigou de novo a repensar as afinidades dos dinossauros primitivos - Fonte: Mike Hettwer (http://www.hettwer.com)

Problemas aliás dos quais este é só um exemplo. Guaibasaurus candelariensis ou Agnosphitys cromhallensis, ligeiramente mais recentes que os dinossauros de Ischigualasto, são outros exemplo de animais que saltam entre os terópodes e sauropodomorfos, ou que podem mesmo ser saurísquios mas fora destes ramos. Confuso decerto, mas de esperar dado a proximidade evolutiva de animais na base de dois grupos em início de divergência.

Fora da América do Sul tem sido mais difícil encontrar vestígios de dinossauros desta época. Embora isto possa acontecer por uma procura insuficiente noutros locais, parece mais certo que foi no Sul da Pangea que surgiram os primeiros dinossauros. Mas no Triásico Superior, como indicam os esqueletos fósseis, ou um pouco mais cedo até, no Triásico Médio? Isto é o que algumas pegadas parecem sugerir, em conjunto com o facto de que o grupo-irmão dos dinossauros, os silessaurídeos, já existiam nesta época. Mas por enquanto, à falta de evidência fóssil mais concreta, permanece a dúvida…

O que se sabe é que ao longo do Triásico Superior e até ao início do Jurássico, os dinossauros foram passando de pequenos elementos da paisagem a ocuparem as posições ecológicas mais visíveis. Isso aconteceu às custas de outros animais que já ocupavam esses nichos, mas como é que os dinossauros chegaram a esse ponto? Estariam mais adaptados a um mundo em mudança, ou foram felizardos que se aproveitaram do infortúnio de outros grupos? Este será o tema da terceira parte desta série de posts.

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As origens dos dinossauros – parte 1

As origens dos dinossauros – parte 2

As origens dos dinossauros – parte 3

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Referências

Langer, M.C., Ezcurra, M.D., Bittencourt, J.S., & Novas, F.E. (2010). The origin and early evolution of dinosaurs Biological Reviews, 85, 55-110 DOI: 10.1111/j.1469-185X.2009.00094.x (link)

Martinez RN, Sereno PC, Alcober OA, Colombi CE, Renne PR, Montañez IP, & Currie BS (2011). A basal dinosaur from the dawn of the dinosaur era in southwestern Pangaea. Science (New York, N.Y.), 331 (6014), 206-10 PMID: 21233386 (link)

2 Responses to As origens dos dinossauros – parte 2

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